Amarrage réussi pour le "SS Kalpana Chawla"

Initialement programmé pour un lancement vendredi 2 octobre, le vaisseau Cargo Cygnus NG-14 a été amarré lundi matin à la Station spatiale internationale (ISS). Ce qui porte à 4 le nombre de véhicules « dockés » au complexe orbital.

Parmi les lancements programmés au cours de la semaine dernière, celui du Cygnus NG-14 Kalpana Chawla est le seul qui est parti à peu près l’heure. Initialement programmé vendredi, celui-ci a finalement décollé samedi depuis le site de lancements de la NASA basé à Wallops en Virginie. Baptisée en l’honneur de l’astronaute d’origine indienne disparue lors de la catastrophe de Columbia au cours du retour atmosphérique de la navette Columbia en février 2003, le S.S Kalpana Chawla est le 11ème exemplaire en version « améliorée » du Cygnus. Si la première version du cargo pouvait transporter dans les 2 tonnes de fret dans un volume de stockage de 19 m3, la nouvelle version peut transporter jusqu’à 3,5 t de charge utile dans 27 m3. Cette mission de ravitaillement de embarquait ainsi 850 kg de fournitures diverses pour l’équipage, 1,2 t d’expériences scientifiques, 151 kg d’équipements réservés pour les sorties dans l’espace EVA, 1,2 t de fourniture pour l’ISS et 70 kg de matériel informatique. La masse au lancement était de 7919 kg. Dans le chargement, se trouvait également un lot de 10 bouteilles de son soin de peau Advanced Night Repair de la firme Estée Lauder. Elles doivent être photographiées depuis l'ISS avec la Terre en toile de fond. Ces bouteilles seront ensuite vendues et l’argent récolté ira à des œuvres de charité. Pour faire voler ces flacons, Estée Lauder s'est acquitté d'une somme de 128 000 $ auprès de la NASA.

Après un périple de deux jours autour de la Terre, le Cygnus a finalement été installé sur le port d’amarrage du module Unity à 8h01 du matin heure de la Floride. L’astronaute américain Chris Cassidy était à la manœuvre avec le bras manipulateur Canadarm 2. Avec l’installation du Kalpana Chawala, il y a à présent quatre véhicules amarrés à la station avec le Soyouz MS-16 et les 2 Progress 75 et 76. Le Kalpana Chawla doit rester accroché à l’ISS jusqu’en décembre avant d'être désorbité. L’arrivée du vaisseau Cygnus suivant (NG-15), qui n'a pas encore de nom de vol, est envisagée pour le printemps prochain.

Antoine Meunier

©                                 La Chronique Spatiale (2020)

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