Falcon Heavy lancera la sonde Europa Clipper

Falcon Heavy lancera en 2024 la sonde Europa Clipper. Ici le tir inaugural du 6 février 2018 (Photo : SpaceX).

La nouvelle est tombée vendredi dernier. L’agence spatiale américaine lancera sa prochaine sonde vers Jupiter à compter d’octobre 2024. Et c’est Space X qui a décroché le contrat pour cette mission d’exploration au-delà de la Ceinture des Astéroïdes.

La NASA a donc tranché, la sonde Europa Clipper utilisera la version lourde de Falcon 9 pour s’envoler vers Jupiter d’ici maintenant trois ans. Le montant annoncé de ce contrat de lancement est de 178 millions de dollars. Il s’agit de la troisième mission d’exploration qui utilisera le Falcon Heavy. Il est en effet prévu qu’il lance la sonde Psyche, vers l’astéroïde du même nom, l’année prochaine ainsi que le rover lunaire Griffin au pôle sud de la Lune en 2023. Initialement, l’utilisation de la fusée Space Launch System (SLS) était envisagée, et même souhaitée par le Sénat américain. La SLS, rappelons-le, doit servir à lancer les astronautes du programme Artemis vers la Lune à partir de la mission Artemis 2 à partir de 2023. Mais ce lanceur gigantesque n’a pas encore volé et le peu d’exemplaires qui sera disponible reste pour le moment dévolu au programme Artemis. Si elle avait été retenue pour Europa Clipper, elle permettrait une arrivée dans les parages de Jupiter après un voyage de seulement trois ans dans l’espace. L’usage du SLS pour lancer la sonde vers Jupiter était évalué, par la NASA, à 876 millions de dollars. Elle a été définitivement écartée le 10 février dernier par le groupe de travail de l’agence chargé d’identifier les cibles prioritaires pour l’exploration du système solaire extérieur (OPAG). En utilisant une fusée commerciale pour lancer Europa Clipper, l’administration spatiale américaine table finalement sur un périple de cinq ans et demi à travers l’espace pour rejoindre la planète géante. Les deux dernières sondes américaines à destination de Jupiter, Galileo (1996-2003) et Juno (2016-….), ont mis des durées plus ou moins similaires pour rejoindre la planète géante : six ans pour la première et cinq pour la seconde.

Europa Clipper doit effectuer 45 survols d’Europe (Image : NASA/JPL-Caltech).

Ingrédients biologiques

Le trajet d’Europa Clipper sera marqué par deux étapes. Il est en effet prévu que le vaisseau de 6 t ait recours à l’assistance gravitationnelle planétaire à deux reprises. Avec un lancement prévu pour octobre 2024, la fenêtre de 21 jours doit permettre de lancer le vaisseau sur une trajectoire qui lui fera passer par Mars en février 2025, puis la Terre en décembre 2026. L’arrivée d’Europa Clipper dans la région est prévue à partir du mois d’avril 2030. Cette mission d’environ 3,5 milliards de dollars apportera peut-être un début de réponse sur l’habitabilité, voire la présence d’éventuelles traces biologiques dans les glaces d’Europe. Pour tenter d’apporter une réponse à cette question, il est prévu qu’Europa Clipper effectue 45 survols de la petite lune glacée à une altitude pouvant descendre jusqu’à 25 km pour les plus proches. Pour détecter de potentiels ingrédients biologiques, la stratégie consiste notamment à s’approcher au plus près des geysers de vapeur qui émanent de la banquise europienne. La durée primaire de la mission d’Europa Clipper est de 3,5 ans. Mais elle ne sera pas la seule à étudier Europe. La sonde européenne JUICE doit décoller pour Jupiter l’année prochaine. Sa mission ne sera pas spécifiquement dédiée à l’étude d’Europe mais aussi à Ganymède et à Callisto. Elle est attendue avec quelques mois d’avance par rapport à sa consoeur américaine. Au terme d’une croisière de 7,5 ans à travers l’espace, elle doit s’insérer sur orbite jovienne en janvier 2030 alors qu’Europa Clipper n’arrivera que 3 mois plus tard.

Antoine Meunier

©                                 La Chronique Spatiale (2021)

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